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Enfermedades y afecciones

Enfermedades Cardiovasculares

Arrhythmias

¿Qué es una arritmia?

Una arritmia es un ritmo cardíaco anormal.

Algunas arritmias pueden causarle problemas con las contracciones de las cámaras de su corazón si:

  • No permiten que las cámaras inferiores (ventrículos) se llenen con una cantidad suficiente de sangre. Eso se debe a que una señal eléctrica anormal hace que su corazón lata demasiado rápido o demasiado lento.
  • No permiten que su corazón bombee una cantidad suficiente de sangre hacia el resto del cuerpo. Eso se debe a que una señal eléctrica anormal hace que su corazón lata demasiado lento o demasiado irregular.
  • No permiten que las cámaras superiores (aurículas) funcionen bien. 

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Una arritmia puede ocurrir en el nódulo sinusal, las aurículas o el nódulo auriculoventricular. Estas son arritmias supraventriculares. Una arritmia ventricular se debe a un foco eléctrico anormal en sus ventrículos. Eso ocasiona la conducción anormal de señales eléctricas dentro de sus ventrículos. Las arritmias también pueden clasificarse como lentas (bradiarritmia) o rápidas (taquiarritmia). "Bradi" significa lento, mientras que "taqui" significa rápido.

En cualquiera de estas situaciones, los órganos vitales de su cuerpo pueden no recibir una cantidad de sangre suficiente para satisfacer sus necesidades.

¿Cuáles son las causas de una arritmia?

Una arritmia se produce cuando hay un problema con el sistema eléctrico que debe encargarse de que los latidos sean regulares. Con un sistema eléctrico dañado, su corazón puede latir demasiado rápido, demasiado lento o de manera irregular.

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¿Cuáles son los factores de riesgo para una arritmia?

Muchos factores de riesgo pueden afectar el sistema eléctrico de su corazón y, por lo tanto, causar una arritmia. Hay sustancias tales como la cafeína, el alcohol, el tabaco, las drogas ilegales, los fármacos para adelgazar e incluso algunos medicamentos recetados que pueden ocasionar una arritmia. Los problemas de salud tales como una enfermedad coronaria, la presión arterial alta y la diabetes contribuyen a que se desarrollen arritmias. Las arritmias se vuelven más comunes con el paso de los años.

¿Cuáles son los síntomas de las arritmias?

Los efectos en el cuerpo suelen ser los mismos, ya sea que el latido sea demasiado rápido, demasiado lento o demasiado irregular. Algunos de los síntomas de las arritmias son:

  • Palpitaciones (una sensación de aleteo o irregularidad en el latido) 
  • Debilidad
  • Fatiga (cansancio)
  • Presión arterial baja
  • Mareo
  • Desmayo
  • Insuficiencia cardíaca
  • Síncope y paro cardíaco
  • Dificultad para alimentarse (en los bebés)

Los síntomas de las arritmias pueden parecerse a los de otros problemas de salud. Siempre consulte a su proveedor de atención médica para tener un diagnóstico.

¿Cómo se diagnostican las arritmias?

Hay varias pruebas que pueden hacerse para diagnosticar una arritmia. Por ejemplo:

  • Electrocardiograma (ECG). Un electrocardiograma es una prueba que mide la actividad eléctrica de su corazón. Se colocan electrodos en lugares específicos de su cuerpo (pecho, brazos y piernas). Eso permite obtener una representación gráfica, o trazado, de la actividad eléctrica, gracias a una máquina de ECG que recibe la actividad eléctrica y la interpreta. Un ECG puede mostrar la presencia de arritmias, daños en su corazón causados por isquemia (falta de oxígeno en el músculo cardíaco) o infarto de miocardio (IM, o ataque al corazón), un problema con una o más de las válvulas cardíacas u otros tipos de problemas del corazón.

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La prueba ECG puede hacerse con diferentes variantes:

  • ECG en reposo. Para este procedimiento, le quitarán la ropa de la parte superior de su cuerpo y le colocarán pequeños parches adhesivos (llamados electrodos) sobre su pecho, sus brazos y sus piernas. Estos electrodos están conectados a la máquina de ECG mediante cables. Luego, se pone en marcha la máquina de ECG para registrar la actividad eléctrica de su corazón por alrededor de un minuto. Usted permanecerá acostado durante este tipo de ECG.
  • ECG de ejercicio o prueba de estrés. Estará conectado a la máquina de ECG tal como se describe arriba. No obstante, en lugar de estar acostado, hará ejercicio caminando en una cinta rodante o pedaleando en una bicicleta fija mientras se realiza el ECG. Esta prueba se hace para evaluar los cambios que se producen en el ECG durante el estrés, tal como sucede al ejercitarse.
  • ECG de señal promediada. Este procedimiento se realiza de la misma forma que un ECG en reposo, excepto que la actividad eléctrica de su corazón se registra durante un período más largo, por lo general, de entre 15 y 20 minutos. Los ECG de señal promediada se hacen cuando se sospecha de arritmia, pero la arritmia no se detecta en un ECG en reposo. El ECG de señal promediada tiene mayor sensibilidad a la actividad ventricular anormal, llamada "potenciales tardíos". Un ECG de señal promediada se utiliza más que nada para investigación y muy rara vez se usa en la práctica clínica.
  • Estudios electrofisiológicos (EEF). Una prueba no quirúrgica pero invasiva en la que se inserta un tubo delgado y pequeño (catéter) en un vaso sanguíneo grande de su pierna o su brazo y se lo dirige hacia su corazón. Esto permite que su médico encuentre el lugar donde se origina la arritmia dentro del tejido de su corazón. Así, su médico podrá determinar la mejor manera de tratarla. En ocasiones, su médico puede tratar la arritmia haciéndole una ablación en el momento del estudio. 
  • Monitor Holter. Se graba un ECG de manera continua a lo largo de un período de 24 horas o más. Se colocan electrodos sobre su pecho y se conectan a un pequeño grabador portátil de ECG mediante cables. Puede utilizarse el monitor Holter cuando se sospecha de arritmia, pero la arritmia no se detecta en un ECG en reposo. Las arritmias pueden ser de naturaleza transitoria y no verse en los tiempos de grabación más cortos que tienen los ECG en reposo. Usted realiza sus actividades diarias normales, excepto aquellas que le provocan sudoración excesiva. Eso es porque los electrodos podrían aflojarse y salirse si suda mucho. Tampoco podrá ducharse ni ir a nadar. 
  • Monitor de eventos. Es similar a un monitor Holter, excepto que usted inicia el ECG solo cuando siente síntomas. Los monitores de eventos suelen usarse por más tiempo que los monitores Holter. Puede sacarse el monitor para ducharse o bañarse. 
  • Monitoreo cardíaco móvil. Se parece tanto a un monitor de eventos como a un monitor Holter. El ECG se monitorea constantemente para detectar las arritmias, las cuales se graban y se envían a su médico independientemente de que usted tenga síntomas o no. También puede iniciar usted mismo las grabaciones si siente síntomas. Esos monitores pueden usarse hasta por 30 días. 
  • Holter implantable. Es un dispositivo muy pequeño que graba la actividad cardíaca y se implanta debajo de la piel en la zona del corazón. Puede grabar el ritmo del corazón por hasta dos años y es útil para diagnosticar las arritmias intermitentes o que ocurren con muy poca frecuencia.

¿Cómo se trata una arritmia?

Algunas arritmias pueden no causar ningún problema o causar muy pocos. En tal caso, puede que no necesite tratamiento. Si la arritmia causa síntomas, tendrá diferentes opciones de tratamiento. Su proveedor de atención médica elegirá un tratamiento según el tipo de arritmia que usted tenga, la gravedad de sus síntomas y si usted tiene otras afecciones tales como diabetes, insuficiencia renal o insuficiencia cardíaca. Estas cosas pueden afectar el curso del tratamiento.

Algunos tratamientos para las arritmias incluyen lo siguiente:

  • Cambios en el estilo de vida. El estrés, la cafeína y las bebidas alcohólicas pueden causar arritmias. Su proveedor de atención médica puede recomendarle que evite la cafeína, las bebidas alcohólicas y otras cosas que puedan estar causando el problema. Si su proveedor piensa que el estrés es una causa, podría recomendarle meditación, clases para el manejo del estrés, un programa de ejercicios o psicoterapia para aliviar el estrés.
  • Medicamentos. Hay medicamentos disponibles para tratar las arritmias. Su proveedor de atención médica puede recomendarle un medicamento según el tipo de arritmia que usted tenga, si tiene otras afecciones o si toma otros medicamentos.
  • Cardioversión. En este procedimiento, el proveedor de atención médica envía una descarga eléctrica a su corazón a través del pecho. Eso detendrá ciertas arritmias muy rápidas, tales como la fibrilación auricular, la taquicardia supraventricular o el aleteo auricular. Usted estará conectado a un monitor ECG, que también irá conectado al desfibrilador. La descarga eléctrica se hace en un punto determinado del ciclo del ECG para hacer que el ritmo pase a ser normal.
  • Ablación. Es un procedimiento no quirúrgico pero invasivo que se hace en un laboratorio electrofisiológico. Su proveedor de atención médica coloca un tubo delgado y flexible (catéter) en su corazón a través de un vaso sanguíneo en su entrepierna o su brazo. El proveedor utiliza un método tal como ablación por radiofrecuencia para destruir el sitio donde está la arritmia. Para este procedimiento, se emplean ondas de radio de muy alta frecuencia para calentar el tejido hasta destruirlo. La crioablación es otro procedimiento que puede utilizarse. Para esto, se coloca una sustancia ultra fría en el lugar. Eso congela el tejido y lo destruye.
  • Marcapasos. Un marcapasos permanente es un pequeño dispositivo que se coloca debajo de la piel, con frecuencia, en la zona del pecho, justo debajo de la clavícula. Envía señales eléctricas para iniciar el latido o regular un latido lento. Un marcapasos permanente puede utilizarse para hacer que el corazón lata si el marcapasos natural del corazón (el natural) no está funcionando bien o si el circuito eléctrico está bloqueado. Los marcapasos suelen usarse para las arritmias lentas, como la bradicardia sinusal, la enfermedad del nódulo sinusal o un bloqueo cardíaco.
  • Desfibrilador automático implantable (DAI). Un DAI es un dispositivo pequeño similar a un marcapasos. Se coloca debajo de la piel, con frecuencia, justo debajo de la clavícula. Un DAI detecta la frecuencia de sus latidos. Si su frecuencia cardíaca sube más que el nivel especificado en el dispositivo, este envía una descarga eléctrica al corazón. Corrige el ritmo para que sea un ritmo cardíaco más lento y más normal. Los DAI se usan con un marcapasos para enviar una señal eléctrica que regula la frecuencia cardíaca lenta. Los DAI se usan para arritmias rápidas que ponen en riesgo la vida, como la taquicardia ventricular o la fibrilación ventricular.
  • Cirugía. Usualmente la cirugía solo se recomienda cuando la mayoría de los otros tratamientos fracasa. La ablación quirúrgica es una cirugía importante para la que se necesita anestesia general. El cirujano abre su pecho para llegar hasta su corazón. El cirujano destruye o quita el tejido que provoca la arritmia.

¿Cuáles son las complicaciones de una arritmia?

Algunas arritmias no presentan complicaciones. No obstante, las arritmias que son más graves pueden provocar una insuficiencia cardíaca, un ataque cerebral o incluso un paro cardíaco.

Cómo vivir con una arritmia

Vivir con una arritmia implica hacer cambios en su estilo de vida (evitar la cafeína, las bebidas alcohólicas y otros desencadenantes) y tomar los medicamentos tal como le indiquen. También puede incluir que le coloquen un marcapasos o un desfibrilador cardioversor implantable. Si tiene un marcapasos o un desfibrilador cardioversor implantable, asegúrese de preguntarle a sus proveedores de atención médica sobre qué restricciones tendrá o qué cambios deberá hacer en su estilo de vida. Colaborar con su proveedor puede ayudar a su salud y su bienestar.

¿Cuándo debo llamar a mi proveedor de atención médica?

Llame a su proveedor de atención médica si:

  • Sus síntomas empeoran o si comienza a tener nuevos síntomas.
  • Tiene efectos secundarios causados por sus medicamentos.
  • Necesita ayuda para manejar el estrés o las emociones.

Puntos clave sobre las arritmias

Una arritmia es un ritmo cardíaco anormal.

  • Una arritmia puede ocurrir en el nódulo sinusal, las aurículas, el nódulo auriculoventricular o el ventrículo.
  • Algunas arritmias no causan ningún problema o causan muy pocos.
  • Otras arritmias pueden provocar complicaciones graves, como una insuficiencia cardíaca, un ataque cerebral o incluso un paro cardíaco.
  • Hay muchas opciones de tratamiento disponibles para tratar las arritmias; por ejemplo, medicamentos, dispositivos, ablación cardíaca y cirugía. Muchas arritmias pueden curarse con procedimientos.

Próximos pasos

Consejos para ayudarle a aprovechar al máximo una visita a su proveedor de atención médica:

  • Tenga en mente la razón de su visita y qué desea que suceda.
  • Antes de su visita, escriba las preguntas que quiere hacerle.
  • Lleve a alguien con usted para que le ayude a hacer las preguntas y para que recuerde lo que el proveedor le dice.
  • En la visita, escriba el nombre de un diagnóstico nuevo y de todos los medicamentos, tratamientos o análisis nuevos. Además escriba todas las instrucciones nuevas que le dé su proveedor.
  • Pregunte por qué se indica un medicamento o tratamiento nuevo, y cómo le ayudará. Además, consulte cuáles serán los efectos secundarios.
  • Pregunte si su afección se puede tratar de otras maneras.
  • Infórmese de por qué un análisis o procedimiento se recomienda y qué podrían significar los resultados.
  • Consulte qué puede ocurrir si usted no toma el medicamento o no se hace el análisis o procedimiento.
  • Si tiene una cita de control, anote la fecha, la hora y el propósito de esa visita.
  • Averigüe cómo comunicarse con su proveedor si tiene preguntas.
Revisor médico: Fetterman, Anne, RN, BSN
Revisor médico: Kang, Steven, MD
Última revisión: 6/1/2016
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