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Asma

¿Qué es el asma?

El asma es una afección de los pulmones en la que las vías respiratorias se encuentran inflamadas. La exposición a alérgenos o sustancias irritantes causa nuevos brotes. Cuando una persona se expone a alérgenos o sustancias irritantes se pueden desencadenar (o detonar) varios procesos en las vías respiratorias:

  • el revestimiento de las vías respiratorias se hincha y se inflama;

  • los músculos que rodean las vías respiratorias se tensan;

  • aumenta la producción de mucosidad, lo que genera tapones en las vías respiratorias;

se contraen las vías respiratorias, lo que dificulta la entrada y salida de aire de los pulmones.

¿Cuáles son los síntomas del asma?

El asma puede asemejarse a otros trastornos respiratorios, como el enfisema, la bronquitis y las infecciones del tracto respiratorio inferior. Muchas personas tienen la enfermedad sin saberlo. En ocasiones, el único síntoma es la tos crónica, en especial por la noche, o tos y sibilancias que se presentan al hacer ejercicio. Los síntomas más comunes son:

  • jadeo o silbido con la respiración;

  • tos frecuente;

  • dificultad para respirar;

  • opresión en el pecho.

¿Cuál es la causa del asma?

No se conoce la causa exacta del asma. Se cree que en parte es hereditaria, pero que también involucra muchos otros factores. Una vez que la persona está expuesta a un cierto detonante, el cuerpo libera sustancias que pueden provocar inflamación en las vías respiratorias. El cuerpo también puede liberar sustancias que causan que los músculos de las vías respiratorias se tensionen o se contraigan. Además, se produce un aumento en la producción de mucosidad que puede obstruir las vías respiratorias.

Algunas personas padecen broncoconstricción inducida por el ejercicio (estrechamiento de las vías respiratorias que se produce al hacer ejercicio). Los síntomas aparecen durante, o inmediatamente después, de hacer ejercicio. En algunas personas, el estrés o las emociones fuertes pueden ocasionar un episodio de asma. Cada persona tiene distintos detonadores que causan los síntomas. Hable con su proveedor de atención médica sobre los detonadores de sus síntomas.

Se considera que los cambios que se producen por el asma suceden en dos etapas, una que ocurre de inmediato y una segunda respuesta que ocurre de 4 a 8 horas después. Ambas producen hinchazón y estrechamiento de las vías respiratorias.

¿Cuáles son los factores de riesgo del asma?

Si bien cualquier persona puede desarrollar asma, por lo general se presenta en los siguientes casos:

  • niños y adolescentes de entre 5 y 17 años;

  • personas que viven en ciudades.

Otros factores incluyen:

  • los antecedentes familiares de asma;

  • loa antecedentes personales de alergias;

  • la exposición al humo del cigarrillo como fumador pasivo.

¿Qué sucede durante un ataque de asma o una exacerbación?

Las personas que padecen de asma sufren episodios en los cuales las vías respiratorias de los pulmones se estrechan y la respiración se dificulta.

  • La respiración se dificulta y puede ser dolorosa.

  • Puede haber dificultad para hablar o dormir.

  • Puede aumentar la tos y la producción de mucosidad.

  • Se oyen silbidos con la respiración.

¿Cómo se diagnostica el asma?

Para diagnosticar el asma se utiliza la historia clínica y un examen físico. También se pueden realizar otros exámenes.

  • Espirometría. Un espirómetro es un aparato que evalúa el funcionamiento pulmonar. La prueba se realiza soplando lo más fuerte posible en un tubo conectado a un espirómetro. Éste mide la cantidad de aire espirado y su velocidad. La espirometría se hace para:

    • controlar una enfermedad pulmonar;

    • controlar la efectividad de un tratamiento;

    • determinar la gravedad de una enfermedad pulmonar.

  • Control del flujo espiratorio pico (FEP). Esto mide la velocidad máxima a la que una persona puede expulsar aire de los pulmones. La persona inhala profundamente y luego exhala lo más rápido y fuerte posible en una boquilla. Los cambios que se producen con el asma reducen la velocidad a la que el aire sale de los pulmones y se puede medir con un control FEP. Esta medición es muy importante para evaluar que tan bien controlado está el asma.

  • Radiografía de tórax.

  • Exámenes de sangre. Exámenes para medir los niveles de dióxido de carbono y oxígeno en la sangre.

  • Pruebas de alergia.

¿Cuáles son los desencadenantes del asma?

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés), la Academia Estadounidense de Alergia, Asma e Inmunología (American Academy of Allergy, Asthma, and Immunology) y otras organizaciones, los desencadenantes del asma incluyen:

Alérgenos

Infecciones respiratorias

  • polen;

  • moho;

  • proteína animal (por ejemplo, caspa, orina o aceite de la piel);

  • polvo del hogar o ácaros del polvo;

  • excremento de cucaracha;

  • ciertos alimentos.

Las infecciones pueden causar la irritación de:

  • la nariz;

  • la garganta;

  • los pulmones;

  • los senos paranasales.

Sustancias irritantes

Medicamentos

  • olores fuertes y aerosoles, como perfumes, productos de limpieza del hogar, humos de cocina, pinturas y barnices;

  • químicos, como el carbón, el polvo de tiza o de talco;

  • contaminantes del aire, como los químicos del aire y el ozono;

  • condiciones climáticas cambiantes, como cambios en la temperatura, la presión barométrica, la humedad y los vientos fuertes;

  • exposición química en el trabajo, como emisiones, gases o polvo.

  • aspirinas;

  • otros medicamentos antiinflamatorios no esteroideos, tales como el ibuprofeno, la indometacina y el naproxeno;

  • sulfitos utilizados como conservantes en los alimentos y bebidas.

Ejercicio

Reflujo gastroesofágico (ERGE)

Ejercicio físico vigoroso, como correr largas distancias.

Es común en la gente con asma. Los síntomas pueden incluir acidez, eructos o escupitajos en los niños.

Humo

Ansiedad y estrés

Humo de tabaco inhalado como fumador pasivo.

Humo proveniente de quemar madera en estufas o chimeneas.

Pueden provocar fatiga, lo que afecta el sistema inmunológico y puede aumentar los síntomas de asma o provocar un ataque.

Online Medical Reviewer: Louise Akin, RN, BSN
Online Medical Reviewer: Daphne Pierce-Smith, RN, MSN, FNP, CCRC
Last Review Date: 5/6/2014
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